BARUJ BENACERRAF

Reseña sobre el Premio Nobel de Medicina 1980, de origen sefardí magrebí y nacido en Venezuela.


B. Benacerraf fue a nacer en Caracas, Venezuela, el 29 de octubre de 1920, de padre del Marruecos español -comerciante textil-  y madre sefardí de Argelia. En 1925, la familia pasó a vivir en París, donde nacería otro hijo del matrimonio, que se dedicará a la filosofía de las matemáticas. Vivirán en Francia hasta 1939, año en que regresan a Caracas, pero por poco tiempo, pues deciden en 1940 pasar a Nueva York para que los niños tengan acceso a educación en inglés. Baruj se licenció en Ciencias en la Universidad de Columbia en 1942 y empezó medicina, pese a que el padre quería que se hiciera cargo del negocio textil de la familia. Esto puede parecernos extraño, pero lo entenderemos escuchando las propias palabras de Benacerraf en su autobiografía:

 

 (Mi padre…) No pensaba (…) que el ingreso a la Facultad de Medicina era una tarea formidable para alguien con mi origen étnico y extranjero en los Estados Unidos de aquella época. A pesar de un excelente historial académico en Columbia, se me negó la admisión en numerosas escuelas médicas y habría resultado imposible estudiar Medicina, excepto por la amabilidad y el apoyo de George W. Bakeman, padre de un amigo cercano, que era entonces asistente del presidente del Colegio Médico de Virginia en Richmond.

En 1943, se nacionalizó estadounidense, fue alistado en el ejército norteamericano, y se casó con Annette Dreyfus, una estudiante francesa , hija de un refugiado de París, a quien había conocido en la Universidad de Columbia. Fue nombrado primer teniente del Cuerpo Médico del Ejército, en 1946. Tras un tiempo en París, decidió especializarse en el mundo de la inmunología y regresó a París, Mi hija Beryl nació en 1949, y mis padres habían regresado de Venezuela a su casa en París, pues su padre había sufrido un derrame cerebral grave y era un inválido, la  familia  política  también vivía en París, aceptando  un puesto en el laboratorio de Bernard Halpern, en el Hospital Broussais. Hasta que advirtió que , a pesar de su educación francesea, en tanto que extranjero, no podría desarrollar en París una buena carrera científica y decidió regresar a Nueva York.

En los Estados Unidos, desarrolló su propio laboratorio en la ciudad de Nueva York y volvió a estudiar sobre hipersensibilidad. En Nueva York, Baruj trabajó con varios inmunólogos en diferentes campos de hipersensibilidad. Después , Baruj dirigió su atención hacia la capacitación de nuevos científicos. También en este período de tiempo, tomó la decisión de dedicarse a sus prácticas de laboratorio, en lugar del negocio familiar. Fue entonces cuando hizo el descubrimiento que le llevaría a ganar el Premio Nobel. Se dio cuenta de que si se inyectaban antígenos (algo que causa una reacción con el sistema inmune) en animales con una herencia similar, surgían dos grupos: respondedores y no respondedores. Luego realizó más estudios y descubrió que los genes auto-sómicos dominantes, denominados genes de respuesta inmune, determinaban la respuesta a ciertos antígenos. Este complejo proceso llevaría a la comprensión de cómo estos genes determinarían las respuestas inmunes. Esta investigación ha llevado a aclarar enfermedades auto-inmunes como la esclerosis múltiple y la artritis reumatoide.

En 1998 publicó su autobiografía. En junio de 2011, falleció su esposa. Dos meses después, por una neumonía, falleció él. Z´´L.